发动机热效率是用以评定发动机作为热机的经济性。它具体是指发动机有效功率的热当量与单位时间所消耗燃料的含热量的比值。不同发动机和动力装置的热效率各异,但数值都小于1。提高发动机热效率是节约能源的重要手段,是衡量发动机技术水平的一个重要数据。

发动机热效率对综合油耗的影响不仅要看热效率高低,还要看动力总成调校,对于普通燃油车而言,降低综合工况油耗需要热效率和动力总成调校优秀双管齐下。但是受到机械结构与工作原理的影响,内燃机的热效率一直很难有很大的突破。汽油机的热效率在25%-35%之间,柴油机的热效率能达到35%-45%,喷气发动机的热效率在50%-60%之间。